Divergence

Pour que le réacteur fonctionne, il faut que la réaction en chaîne s'établisse. Il faut que le nombre de neutrons productifs, c'est-à-dire ceux qui vont provoquer une nouvelle fission, soit au moins égal au nombre de fissions qui les a engendrés. Mais, il ne faut pas que cette réaction en chaîne se propage trop rapidement, car l'énergie dégagée est considérable (c'est ce que l'on provoque dans la bombe A). Dans un réacteur, la réaction en chaîne est contrôlée par des absorbants de neutrons que l'on enfonce plus ou moins dans le réacteur : ce sont les barres de pilotage pour augmenter ou diminuer la puissance, et les barres de sécurité pour arrêter le réacteur. Pour maintenir la puissance d'un réacteur à une valeur constante, le coefficient de multiplication des neutrons est maintenu égal à l. Si on augmente le coefficient de multiplication au-dessus de 1, la puissance augmente, il y a divergence. La puissance décroît si on amène ce coefficient inférieur à 1.