Fissile Fertile

Dans les réacteurs nucléaires, toute la matière n'est pas fissile. c'est-à-dire capable de libérer de l'énergie et des neutrons. Dans l'uranium naturel, seul l'U-235 est de l'uranium fissile, il entre pour 0,7 % dans sa composition. Le reste, c'est de l'U238 qui capture des neutrons sans produire d'énergie et créé de nouvelle matières fissiles (du plutonium 239). Dans les réacteurs à Uranium enrichi, on utilise du combustible qui, après traitement en usine, atteint une proportion de 3 % d'U235. Dans ces réacteurs, il y a un inconvénient, les neutrons issus de la fission sont très rapides, et difficilement absorbés par les noyaux fissiles d'U235. Il est donc impossible d'obtenir une réaction en chaîne, à moins d'avoir un combustible très fortement enrichi : 25 %. Il faut donc ralentir les neutrons. On utilise pour cela un ralentisseur ou modérateur. Les neutrons subissent des chocs sans être capturés. Ils deviennent alors, en se ralentissant, des neutrons lents ou thermiques.